Quando comecei a treinar para maratonas há pouco mais de dez anos, meu treinador me disse algo que nunca esqueci: que eu precisaria aprender a me sentir à vontade para me sentir desconfortável. Eu não sabia disso na época, mas essa habilidade, cultivada através da corrida, me ajudaria tanto, se não mais, fora da estrada quanto seria nela.

Não sou só eu, e não estou apenas correndo. Pergunte a qualquer pessoa cujo dia inclua regularmente um passeio de bicicleta, sprints na piscina, um problema complexo na parede de escalada ou um circuito de levantamento de força progressivo, e eles provavelmente dirão o mesmo: uma conversa difícil simplesmente não parece tão difícil não mais. Um prazo apertado, não tão intimidador. Problemas de relacionamento não são tão problemáticos.

Talvez seja porque, se você está se exercitando regularmente, está simplesmente cansado demais para se importar com a garrafa termica chimarrao. Mas esse provavelmente não é o caso. A pesquisa mostra que, se alguma coisa, a atividade física aumenta a função cerebral de curto prazo e aumenta a consciência. E mesmo em dias em que eles não treinam – o que exclui a fadiga como um fator – aqueles que habitualmente pressionam seus corpos tendem a enfrentar estressores diários com um comportamento estóico. Embora os benefícios tradicionais de exercícios vigorosos – como prevenção e tratamento de diabetes, doenças cardíacas, derrame, hipertensão e osteoporose – sejam bem conhecidos e frequentemente relatados, o benefício mais poderoso pode ser a lição que meu treinador me deu: Em um mundo onde o conforto é rei, a atividade física árdua fornece uma rara oportunidade de praticar o sofrimento.

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Poucos aperfeiçoam essa habilidade do que atletas profissionais de resistência e aventura, que vivem da condição de que outras pessoas não podem. Na minha coluna na Outside Magazine, tive o privilégio de entrevistar os principais atletas de resistência e aventura do mundo sobre as práticas subjacentes ao seu sucesso. Independentemente do esporte, o tema mais retumbante, de longe, é que todos aprenderam a abraçar situações desconfortáveis:

  • A maratonista olímpica Des Linden me disse que, na milha 20 de 26,2, quando o inevitável sofrimento entra em ação, através de anos de prática, ela aprendeu a ficar relaxada e no momento. Ela repete o mantra: “calma, calma, calma; relaxe, relaxe, relaxe. “
  • O campeão mundial de ondas grandes, Nic Lamb, diz que sentir-se desconfortável e até com medo é um pré-requisito para surfar em ondas de quatro andares. Mas ele também sabe que é “o caminho para o desenvolvimento pessoal”. Ele aprendeu que, embora você possa recuar, quase sempre pode avançar. “Empurrar é coragem. Recuar é arrependimento ”, diz ele.
  • Alex Honnold, solista livre, explica que: “A única maneira de lidar com a [dor] é praticando. [Eu] me acostumei durante o treinamento para que, quando ocorre em grandes subidas, pareça normal. ”
  • Evelyn Stevens, detentora de recordes de mulheres por muitos quilômetros pedalados em uma hora (29,81 – sim, isso é loucura), diz que durante seus mais difíceis intervalos de treinamento, “em vez de pensar que quero que isso acabe, tento sentir e me sentar com ele. a dor. Caramba, eu até tento abraçar isso.
  • O escalador de grandes montanhas Jimmy Chin, o primeiro americano a subir – e depois esquiar – o Monte. A Rota do Pilar Sul do Everest, disse-me que existe um elemento de medo em tudo o que ele faz, mas aprendeu a administrá-la: “Trata-se de separar o risco percebido de um risco real e depois ser o mais racional possível com o que resta”.

Mas você não precisa escalar arremessos verticais maciços ou percorrer cinco milhas para colher os benefícios. Simplesmente treinar para a sua primeira meia maratona ou competição CrossFit também pode gerar enormes dividendos que transitam para outras áreas da vida. Nas palavras de Kelly Starrett, um dos pais fundadores do movimento CrossFit, “qualquer pessoa pode se beneficiar com o cultivo de uma prática física”. A ciência o apóia.

Um estudo publicado no British Journal of Health Psychology constatou que os estudantes universitários que deixaram de se exercitar para um programa modesto (apenas duas a três visitas à academia por semana) relataram uma diminuição no estresse, tabagismo, consumo de álcool e cafeína, um aumento da alimentação saudável e manutenção das tarefas domésticas e melhores gastos e hábitos de estudo. Além dessas melhorias na vida real, após dois meses de exercício regular, os alunos também tiveram um desempenho melhor em testes de laboratório de autocontrole. Isso levou os pesquisadores a especularem que o exercício teve um forte impacto na “capacidade de auto-regulação dos alunos”. Nos termos dos leigos, superar o desconforto associado ao exercício – dizer “sim” quando seus corpos e mentes lhes diziam para dizer “não” – ensinou os alunos a permanecerem calmos, calmos e reunidos diante das dificuldades, se isso significava gerenciar melhor o estresse, beber menos ou estudar mais.

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Por esse motivo, o autor Charles Duhigg, em seu best-seller de 2012, The Power of Habit, chama exercitar um “hábito fundamental” ou uma mudança na vida de uma área que produz efeitos positivos em outras áreas. Duhigg diz que os hábitos fundamentais são poderosos porque “eles mudam nosso senso de si e nosso senso do que é possível”. Isso explica por que a instituição de caridade Back on My Feet usa a corrida para ajudar as pessoas que estão passando por falta de moradia a melhorar suas situações. Desde o lançamento em 2009, o Back on My Feet teve mais de 5.500 corredores, 40% dos quais conseguiram emprego depois de começar a concorrer com o grupo e 25% dos quais encontraram moradia permanente. Provavelmente, também é por isso que é tão comum ouvir sobre pessoas que começaram a treinar para uma maratona para ajudá-las a superar um divórcio ou até a morte de um ente querido.

Outro estudo, este publicado no European Journal of Applied Physiology, avaliou como o exercício altera nossa resposta fisiológica ao estresse. Pesquisadores do Instituto de Tecnologia Karlsruhe, na Alemanha, dividiram os alunos em dois grupos no início do semestre e instruíram metade a correr duas vezes por semana durante 20 semanas. No final das 20 semanas, que coincidiram com um período particularmente estressante para os alunos – exames – os pesquisadores pediram que os alunos usassem monitores de frequência cardíaca para medir sua variabilidade da freqüência cardíaca, que é um indicador comum de estresse fisiológico (quanto mais variabilidade, menos estresse). Como você deve imaginar agora, os alunos que estavam matriculados no programa de corrida mostraram uma variabilidade da frequência cardíaca significativamente maior. Seus corpos literalmente não estavam tão estressados ​​durante os exames: ficaram mais confortáveis ​​durante um período geralmente desconfortável.

O que é notável e encorajador nesses estudos é que os sujeitos não estavam se exercitando com intensidades ou volumes heróicos. Eles estavam simplesmente fazendo algo que era fisicamente desafiador para eles – passando de nenhum exercício para algum exercício; não é necessário ser um atleta de elite ou nerd de aptidão para colher os benefícios do exercício à prova de balas.

Por que isso importa? Por um lado, os artigos que afirmam priorizar grandes metas de condicionamento físico são uma perda de tempo (anexo A: “Não corra uma maratona”) estão absolutamente errados. Mas muito mais importante do que as brincadeiras na Internet, talvez esteja em ordem uma reformulação mais ampla do exercício. O exercício não é apenas ajudar sua saúde no caminho, e certamente não é apenas vaidade. O que você faz na academia (ou nas estradas, no oceano etc.) faz de você uma pessoa melhor e com melhor desempenho fora dela. A verdade, por mais clichê que possa parecer, é a seguinte: quando você desenvolve aptidão física, também está desenvolvendo a aptidão para a vida.